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CD booklet
La Mer: Debussy Britten Mercure

Gramophone Magazine
January 1, 2008

Seascapes from Montreal and a ear-catching rarity from the local boy
The Metropolitan Orchestra of Montreal may not be so well known outside Canada as the great Montreal Symphony Orchestra, but here under music director Yannick Nézet-Séguin, they show what a formidable band they are, offering performances both incisive and refined in every department. The overall title “La mer” (“The Sea”) works well enough in the two main items, but somehow gets forgotten in the two shorter ones; not much of a fault, but odd none-the-less.
The rarity is the orchestral showpiece Kaléidoscope, written by the Québécois composer Pierre Mercure (1927-1966) when he was a student about to celebrate his 20thbirthday. It is unashamedly eclectic, reflecting the instruction of his teacher Claude Champagne who taught a whole generation of Québécois composers. Sadly Mercure was killed in a car crash in France at 38 – but this is a powerful, enjoyable piece that reflects the Debussian example on the one hand but the influence of Stravinsky’s Rite of Spring on the other in its sharply motoric rythms. The scoring is brilliant on a virtuoso way with heavy brass confidently used, though with a curiously throwaway ending.
It is a most welcome rarity to go with the three classic examples of evocative 20th-century writing, each of them marked by remarkably clear textures, reflecting the acoustic of the Church Saint-Nom-de-Jésus in Montreal, the recording venue. Woodwind solos are clean and atmospheric, notably in the Four Sea Interludes, with the warm flute soloist in L’après-midi, Marie-Andrée Benny, specially named. (...)
Edward Greenfield - Gramophone

La Presse - Palmarès des CD de l'année 2007
December 30, 2007

Top 10 : Nézet-Séguin et les autres
Mon choix des 10 grands enregistrements de l'année comprend cinq réalisations canadiennes d'un niveau international.
Plus qu'une absolue réussite, La Mer de Debussy par Yannick Nézet-Séguin et l'Orchestre Métropolitain du Grand Montréal est un sujet d'étonnement. (...)
Claude Gingras - La Presse

December 15, 2007

La mer, qu'on entend danser
Yannick Nézet-Séguin semble croire que la meilleure façon d'élever son orchestre au rang des grandes phalanges est d'aborder le répertoire le plus exigeant. Le précoce et brillant chef est en voie de gagner ce pari : après une remarquable Quatrième symphonie de Mahler, voici une Mer impressionnante de Debussy l'impressionniste, qui demande à tout l'orchestre, aux premiers pupitres en particulier, une virtuosité sans faille. Nézet-Séguin s'applique à faire ressortir les détails et les dialogues instrumentaux qui évoluent sous la surface de l'océan sonore. Bonne idée que de jumeler à l'œuvre de Debussy les quatre interludes marins que le compositeur britannique Benjamin Britten a extraits de son opéra Peter Grimes. L'orchestre y brille, tout comme dans le Kaléidoscope de Mercure, classique québécois où transparaît l'influence de Debussy. La flûtiste Marie-Andrée Benny nous ramène à celui-ci dans le Prélude à l'après-midi d'un faune, article un de l'impressionnisme musical.
Véronique Robert - L'Actualité

Le Soleil
December 1, 2007

Unité des sonorités
Fort d'une réputation internationale sans cesse grandissante, le chef Yannick Nézet-Séguin nous propose une sélection des pages orchestrales les plus célèbres de l'impressionnisme musical. Ce qui frappe, c'est l'unité des sonorités. L'ensemble du disque porte la marque d'un chef doué d'une vision personnelle et d'un orchestre qui sait le suivre avec sensibilité et virtuosité. L'Orchestre métropolitain, qui est une formation classique où se retrouvent des musiciens venant de tous les horizons musicaux (jazz, contemporain, baroque) y révèle toutes les forces de sa diversité. Ceux qui préfèrent les interprétations plus picturales de Debussy seront peut-être un peu déroutés par l'approche plus thématique de Nézet-Séguin, mais on peut difficilement résister aux Four Sea Interludes de Britten, qui constituent le point fort de l'enregistrement. À la fois virtuose et sensuel, on y apprécie la splendeur des harmonies et l'aspect directionnel du geste musical.
Plamondon, Yannick - Le Soleil

The Globe & Mail
December 1, 2007

A rising star shines on the sea
The most important items on Yannick Nézet-Séguin's résumé may be the jobs he hasn't even started yet. Last week, the Montreal conductor was named principal guest conductor of the London Philharmonic, beginning in 2008. That will coincide with the beginning of his tenure as music director of the Rotterdam Philharmonic, a post currently held by superstar conductor Valery Gergiev. No other Canadian conductor has ever had that kind of prominence in Europe and Nézet-Séguin is only 32.
This album of music by Debussy, Britten and Pierre Mercure is Nézet-Séguin's sixth for the Quebec label ATMA. The Orchestre Métropolitain du Grand Montréal is his home orchestra, which he has led and greatly improved over the past seven years.
It takes some nerve for a Montrealer to record Debussy's orchestral works with the city's second orchestra, after the very strong and extensive claim made on this rep by Charles Dutoit and l'Orchestre Symphonique de Montréal. Nézet-Séguin counts Dutoit as one of his heroes, so this album may be taken as a tribute, an act of giant-killing, or a snapshot of a young conductor's current thoughts on music for which he has an obvious affinity.
In La Mer, he takes a sensuous approach, with no fear of taking time when needed, particular in the first section. The transition to the final part of this movement feels a little overdeliberate, but for the most part the performance vividly conveys the suave vitality and beauty of Debussy's score. The opening of the final movement ripples with primordial energy, and the ebbs and surges of the music are thrillingly presented.
The orchestra sounds very good, and almost inhumanly clear. The overlapping parts sound more distinct on this recording (made in a Montreal church in SACD format) than they often do in concert, which must be a tribute to the skill of ATMA's engineers. (...)
Benjamin Britten's Four Sea Interludes from his opera Peter Grimes presents an equally exquisite response to the sea, as if in translation from the French, and it, too, is carefully tinted and balanced by Nézet-Séguin. Debussy's Prélude à l'aprés-midi d'un faune is also performed well, (...).
Mercure's Kaléidoscope is a student piece (the Quebec composer was 21 when he finished it in 1948), and you can hear him measuring the attractions of a lyrical, tonal style of writing against a more brutal, modernistic idiom, à la Stravinsky. It's a pleasant piece that should be played more often, and perhaps it will be, with Nézet-Séguin as its champion.
Robert Everett-Green - The Globe & Mail

The Montreal Gazette
November 10, 2007

'A vibrant ocean bathed in light'
Better, thought I - supposing that the CD changer had moved from Herbert von Karajan's 1986 digital recording of Debussy's La Mer to his classic 1963 account, also with the Berlin Philharmonic. Firmer, brighter. How can you beat that vivid, old-fashioned analogue sound?
Oh dear. It was the Orchestre Métropolitain under Yannick Nézet-Séguin, recorded last March, and quite digitally, in Saint-Nom-de-Jésus Church, south of the Olympic Stadium.
The notion that the OM under YNS could be confused even for a moment with the BP under HVK will strike some as absurd. But such are the standards of playing and recording today - and such is the inspirational effect of this conductor on his upstart orchestra - that the illusion can last for a while.
By bar 84, at the entry of the cellos divided four ways, the game is up, and the plusher sound of Berlin (or the MSO under Dutoit in their gone-but-not-forgotten version of 1989) is apparent. Of course, the object of a new disc is not to imitate great recordings of the past but to create something distinctive. YNS manages this with his light brushstrokes, rhythmic vitality and relentless attention to detail. Here is a vibrant ocean,
bathed in light rather than subsumed in mist.
The program includes Debussy's Prélude à l'après-midi d'un faun, with a hauntingly understated flute solo by Marie-Andrée Benny, one of the OM's core principals. You also get a vivid account of Britten's Four Sea Interludes, its massive climaxes expertly accommodated by the ATMA producers.
Perhaps the biggest contribution this issue makes to global music culture is Kaléidoscope, the colourful and propulsive 1948 showpiece by Pierre Mercure. With its ripe melodies, vital rhythms and intriguing alternations of sunshine and smoke, this tone poem is one of the few Canadian orchestral scores that can be characterized without exaggeration as classics.
Nézet-Séguin is aware that shoppers in Tokyo, Chicago or small-town Saskatchewan are unlikely to choose an Orchestre Métropolitain recording of a score as prodigiously well-attended-to as La Mer.
"Still, if the CD is distributed internationally, this means you have presence," he said, stressing the orchestra as much as himself. He notes that his ATMA recording of Bruckner's Seventh Symphony attracted critiques in Britain, from curmudgeonly Richard Osbourne in Gramophone magazine (negative) and the well-read gadfly Norman Lebrecht in the Evening Standard (positive).
As Oscar Wilde is reputed to have said: There is only one thing in the world that is worse than being talked about, and that is not being talked about.
Arthur Kaptainis - The Gazette

La Presse
October 21, 2007

La mer de Nézet : comme si on y était
L'entreprise semblait téméraire. La Mer de Debussy, l'un des sommets du répertoire symphonique, exige un orchestre à la fois très virtuose, très subtil et très coloré. Yannick Nézet-Séguin, on le sait, est un chef aux moyens considérables. Mais l'Orchestre Métropolitain du Grand Montréal allait-il suivre?
Préparatoire au présent enregistrement, l'exécution en concert, en mars dernier, avait été plus que satisfaisante; elle avait d'ailleurs été précédée d'un rodage deux ans plus tôt. Mais encore, ce qui passait au concert allait-il passer au disque? Le résultat est absolument étonnant.
Sans modifier quoi que ce soit à la partition, Nézet-Séguin anime La Mer comme un grand romantique, avec un sens aigu de la description et en faisant pleinement chanter les thèmes. La tradition debussyste veut qu'on s'arrête à l'impression, à une vue un peu distante de l'événement. Nézet-Séguin plonge carrément dans le sujet. Les miroitements de l'onde, le mouvement terrifiant des vagues, le danger qu'elles représentent, la profondeur de l'eau, les sirènes de détresse, et jusqu'aux mouettes: tout y est. Parfait instrument de sa conception, le Métropolitain sonne puissant, avec des premiers-pupitres tous du plus haut niveau.
Bien sûr, cette version n'efface pas celles, légendaires, des Munch ou Monteux. Nézet-Séguin illustre une autre façon d'approcher La Mer. Quant à l'inévitable comparaison avec l'autre version montréalaise, il faut bien le reconnaître: Dutoit et l'OSM faisaient un Debussy trop ravélien, presque froid. Cette version date d'ailleurs de 1989. La technique d'enregistrement a beaucoup évolué depuis.
Autre évocation marine: les Four Sea Interludes du Peter Grimes de Britten. Là encore, une prodigieuse virtuosité orchestrale traduit tour à tour le calme apparent, le suspense et la sauvagerie de cet opéra troublant.
Pour compléter: un Kaléidoscope de Pierre Mercure étonnamment rajeuni et un autre Debussy, le Prélude à l'après-midi d'un faune dans une sensualité sonore où baigne la flûte de Marie-André Benny.
Claude Gingras - La Presse